L'Institut et la science – Fiches Scientifiques

Qu’est-ce qu’une algue ?

Par : Bruno DE REVIERS
Professeur, Muséum national d’histoire naturelle
Institut de Systématique, Évolution, Biodiversité
Équipe Exploration, Espèces et Évolution (3E)
Paris

Le mot « algue » désigne des organismes dont l’étude a donné naissance à une discipline : la phycologie.
Cependant ces êtres très divers appartiennent à des lignées du vivant parfois très éloignées entre elles. Jusque dans les années 1960, la classification du monde vivant comportait un Règne végétal subdivisé en Cormophytes et Thallophytes.

Les Thallophytes étaient subdivisés en Algues, Champignons et Lichens. Or, quand on examine les définitions de ces groupes, une telle classification est intenable, la notions même de « Règne végétal », par exemple, est impossible à définir clairement.

De même, la notion de « Thallophyte » est définie négativement : ce sont tous les organismes n’ayant pas un cormus (des feuilles, des tiges et des racines). Or, cela ne leur confère pas pour autant un lien de parenté : quoi de commun entre un cèpe et un varech ?

La définition des algues est liée à l’histoire des sciences et des classifications. Elle n’est pas simple et répond plus à des nécessités pratiques qu’à celle d’un groupe naturel. Pour un systématicien, les algues n’existent pas.

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